Na jaře roku 1972 založili v Kalifornii Alan Munde (banjo), Byron Berline (housle, mandolína), Roger Bush (bass) a Kenny Wertz (kytara) kapelu THE COUNTRY GAZETTE, která se v té době stala jedinou skupinou, která na západ od Mississippi získala větší popularitu v bluegrassu. Pro vysoké, charakteristické vokály s nebluegrassovými prvky se jejich stylu začalo říkat „kalifornský bluegrassový styl“ (i když později Kalifornii opustili a hráli zejména v Oklahomě a Texasu).

Hned jejich první deska „A Traitor In Our Midst!“ (1972, United Artists, UA-95671) patří dodnes k nejlepším „gazettovským“ albům. Jako hosté se na nahrávce spolupodíleli Herb Pedersen (zpěv, kytara), Skip Conover (dobro) a Chris Smith (kytara). Jako druhé v pořadí následovalo rovněž velmi kvalitní album „Don´t Give Up Your Day Job“, kde hostovali Herb Pedersen, Clarence White, Al Perkins a Leland Sklar (1973, United Artists, UAS-29491), po jehož natočení ze skupiny odešel Kenny Wertz a na jeho místo nastoupil jako kytarista a mandolinista Roland White (narozen 23. dubna 1938), který zde setrval až do roku 1989. V době svého příchodu do skupiny měl za sebou Roland White už pestrou hudební minulost a dobrou bluegrassovou školu, neboť v roce 1957 v Kalifornii spoluzakládal The Kentucky Colonels, od května 1967 do února 1969 byl členem Blue Grass Boys Billa Monroea (kde hrál na kytaru) a od roku 1969 byl mandolinistou u Lestera Flatta ve skupině The Nashville Grass. Po svém odchodu ze skupiny Country Gazette (v již zmíněném roce 1989) nastoupil do vynikajícího The Nashville Bluegrass Bandu, kde hrál až do roku 2000 a později založil vlastní kapelu The Roland White Band.

Alan Munde a Roland White se tedy na dlouhé roky stali pevným jádrem skupiny Country Gazette a spolu udrželi standardní zvuk i na dalších albech.

V listopadu 1974 vznikla nahrávka z koncertního vystoupení v McCabe´s Santa Monica v Kalifornii, která vyšla o rok později na LP „The Country Gazette Live 1974“ (původní label Transatlantic TRA 291, licenci této vinylové desky najdete u firmy Ariola – Eurodisc, 88556-IT a také na značkách Trio 3095 & Antilles 7014). Na vystoupení zde kromě základní sestavy účinkoval na dobro Skip Conover.

V roce 1975 odešel z kapely Byron Berline (známý mimo jiné i tím, že experimentoval s přidáním páté struny k houslím) a po jeho odchodu se stal novým houslistou Dave Fergusson. V následujícím roce natočili Country Gazette u firmy Flying Fish desku „Out To Lunch“ (1976, FF-027), která je stejně jako první dvě studiová alba skupiny vysoce ceněna sběrateli a fanoušky.

Postupně následovaly další více či méně progresivní desky „What A Way To Make A Living“ (1977, Ridge Runner Records, RRR-0008), „All This, And Money Too!“ (1979, Ridge Runner Records, RRR-0017), „American And Clean“ (1981, Flying Fish, FF-253), „America´s Bluegrass Band“ (1982, Flying Fish, FF-295), „Bluegrass Tonight“ (1986, Flying Fish, FF-383) a také (jak již z názvu vyplývá) celoinstrumentální album „Strictly Instrumental“ (1987, Flying Fish, FF-446).

V průběhu let skupinou prošli další významní hudebníci, z nichž za zmínku stojí například Joe Carr (kytara), Gene Wooten (dobro), Billy Joe Foster (bass, kytara, housle), Roger Bush (bass), Michael Anderson (bass) a Bill Smith (bass). Na mnohých deskách se jako hosté objevují i další zajímaví muzikanti, jako například basista Bill Bryson, baskytaristka Kathy Chiavola (kterou měli čeští fanoušci bluegrassu možnost spatřit také na vystoupení u nás v dubnu 1987), houslisté Richard Greene a Sam Bush, steelkytarista Tommy Spurlock, či kytaristé Slim Richey a David Grier.

Pravděpodobně definitivně poslední album skupiny, v celkovém pořadí jedenácté řadové, vyšlo na CD v roce 1991 s názvem „Keep On Pushing“ (Flying Fish, FF-70561) v obsazení Alan Munde (banjo), Chris Vandertuin (kytara, zpěv), Dawn Watsonová (mandolína, zpěv) a Steve Garner (bass, zpěv). Jako hosty na albu najdeme též Joe Carra (housle, mandolína) a dobristu Gene Wootena.

Jedno z posledních vystoupení této dnes již legendární kapely, která se významně podílela na rozvoji moderního bluegrassu, se uskutečnilo v říjnu roku 2000 na festivalu v Guthrie v Oklahomě, kde se Alan Munde, Roland White, Byron Berline, Roger Bush, Joe Carr a Billy Joe Foster znovu sešli na scéně jako Country Gazette, ačkoli každý z nich v té době už působil jinde. Hudebníci Gene Wooten a Bill Bryson byli na festivalu také. (Dobrista Gene Wooten o rok později, přesně 7. listopadu 2001, zemřel).

Netradiční „kalifornský bluegrass“ a zcela specifický sound získal skupině Country Gazette za dobu její existence věhlas a velké uznání i v zahraničí. Skupina tak výrazně ovlivnila repertoár mnohých českých muzikantů v 70. a 80. letech 20. století. Tradovalo se dokonce na začátku 80. let, že v repertoáru tehdejších tuzemských kapel je nejvíc převzatých skladeb právě z desek formace Country Gazette (což je ale diskutabilní).

Současným zájemcům o poslech hudby skupiny Country Gazette se bohužel mnoho možností nenabízí. Reedice prvních dvou řadových desek vyšly na společném CD u anglické firmy BGO Records v roce 1995 (katalogové číslo BGOCD 298), později byla vydána na 2CD tři alba skupiny, a to “Country Gazette Live”, “The Sunny Side Of The Mountain” (toto však není řadovka, ale kompilace) a “What A Way To Make A Living”. Už přímo na CD také vyšla poslední deska „Keep On Pushing“. Ostatní řadové desky kapely jsou v současné době k dispozici pouze na vinylu nebo kazetách a digitalizace a oficiální reedice (zejména u titulů původně vydaných na značce Ridge Runner) jsou velmi nepravděpodobné. U firmy Flying Fish ale vyšel v roce 1991 na CD obsáhlý sampler „Hello Operator… This Is Country Gazette“ (FF-70112), kde najdete autentické skladby vybrané z pěti alb nahraných u vydavatelství Flying Fish v rozmezí let 1976 – 1987 (jejich seznam viz výše). Tohle CD by mělo být v současné době celkem snadno dostupné, navzdory tomu, že firma Flying Fish v roce 1996 zanikla. Nabídku titulů z jejího katalogu hledejte nyní u firmy Rounder Records, která se stala nabyvatelkou zaniklé pozůstalosti, včetně práv k reedicím.

Milan J. Kalinics, Brno (c) 1997, 2002, 2006, poslední revize článku 1. září 2012

Použitá literatura:

MALÉ POVÍDÁNÍ O BLUEGRASSU (Milan J. Kalinics, House Cat Productions, 2002) / ANATOMIE BLUEGRASSU (Milan J. Kalinics, rozpracovaný rukopis, 2006) / THE GREAT COUNTRY MUSIC STARS (Andy Gray, vyd. Hamlyn Publishing, London, 1975) / DEFINITIVE COUNTRY – THE ULTIMATE ENCYCLOPEDIA OF COUNTRY MUSIC AND ITS PERFORMERS (Barry McCloud, 1995)